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GAIL TVERBERG

Our economy is a mystery to almost everyone, including economists. Let me explain the way I see the situation:

(1) The big thing that pulls the economy forward is the time-shifting nature of debt and debt-like instruments.

If we want any kind of specialization, we need some sort of long-term obligation that will make that specialization worthwhile. If one hunter-gatherer specializes in finding flints that will start fires, that hunter-gatherer needs some sort of guarantee that others, who are finding food, will share some of their food with him, so that the group, as a whole, can prosper. Others, who specialize in gathering firewood, or in childcare, also need some kind of guarantee that their efforts will be rewarded.

At first, these obligations were enforced by social norms such as, “If you don’t follow the rules of the group, we will throw you out.” Gradually, reciprocal obligations became more formalized, and included more time shifting, “If you will work for me, I will pay you at the end of the month.” Or, “If you will pay my transportation costs to a land of more opportunity, I will repay you with 10% of my wages for the first five years.” Or, “I will sell you this piece of land, if you will pay me x amount per month for y years.”

In some cases, the loan (or loan-like agreements) takes the form of stock ownership of an enterprise. In this case, the promise is for future dividends, and the possibility of growth in the value of the stock, in return for the use of funds. Even though we generally refer to one type of loan-like agreement as “equity ownership” and the other as “debt,” they have a great deal of similarity. Funds are being provided to the enterprise, with the expectation of greater return in the future.

As another example, governments make promises for future benefits, such as Social Security, healthcare, and payments to the unemployed. These payments are not guaranteed, so are not considered debt. Even without a guarantee, they act in many ways like debt. Citizens plan their lives around these payments, even though they may be reduced or eliminated.

Surprisingly, even “cash” is debt. It is similar to a bond that pays zero interest and has no redemption date; this type of bond can also be easily transferred from person to person. Since cash can be hidden under mattresses, it too can be used as a device for time-shifting.

(2) The big thing that goes wrong in this time-shifting approach to operating the economy is the loss of what I would call an “opportunity gradient.”

As long as the future looks better than the past, it makes sense to make these debt-like obligations. But as soon as the future looks worse than in the present, the whole model falls apart. Even if the future looks exactly the same as the present, there is a problem, because taking on these long-term obligations has some overhead costs, such as administrative costs and a margin to cover the possibility of defaults on loans. These overhead costs need to be paid in some way. Because of this, there needs to be enough of an upward gradient to cover the necessary costs of the loans or the loan-like agreements. (This is part of what makes a Steady State Economy, advocated by many, an absurd idea.)

Once the opportunity gradient becomes negative, it becomes very difficult to get anyone to borrow money and to use the resulting debt to lead the economy forward. When the opportunity gradient becomes negative, young people are less inclined to get married, and tend to have fewer children. International organizations of countries (such as the European Union) have a harder time staying connected. The whole model of cooperation working better than “every country for itself” starts falling apart.

Just as human bodies often go downhill before dying, an economy that finds itself on a downward slope may very well be near collapse.

(3) The loss of an opportunity gradient comes from diminishing returns in many areas, including:

  • Rising energy extraction costs
  • Rising costs of mitigating pollution, as increasing resources are extracted and used; these pollution mitigation costs are really part of total extraction costs
  • Reduced quantity of arable land per person
  • Reduced fresh water per person, without high-cost treatment such as desalination
  • Fewer investment opportunities that allow for true growth, such as providing tractors to farmers who previously used draft animals, or adding a new road that permits fast transit across a country for the first time
  • Many more required “investments” that are simply for the purpose of offsetting deterioration in previously built infrastructure

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3 x Pop Dell’ Arte

 

(Bónus)

 

QUERELLE

Não tenho, para ser sincero,
muita simpatia por aquele rapaz
de óculos escuros que roubava livros
em Santarém. Rapou o cabelo,
decorou páginas inteiras de Genet,
sem que nada percebesse do amor.

E, no entanto, é ele que me pede agora
contas da vida que não vivi — esse
náufrago de espelhos abolidos e
de noites sem saída. Esse rosto imberbe
que finjo reconhecer ao longe.

Talvez lhe pudesse simplesmente
dizer: ao menos não engordei,
cretino, e escrevi mais poemas
do que tu alguma vez sonhaste.

Mas ele riposta, implacável:
não te voltarão a chamar rapaz.
Deves-me todos os poemas que escreveste.

(Manuel de Freitas)

 

SONHOS POP

 

I

Baixo, guitarra, furor, bateria: o habitual

da insurreição juvenil, retiro de ofendidos

ou coisa que o valha, por todo um meio Inverno

de rotos acordes. Dizer que foi um sonho

é já efabular, se até os instrumentos eram

emprestados, os gritos de empestado, a pose,

o cuspo dos pês no microfone suburbano.

 

Não, não era isso. Não era sequer a música:

apenas a suspeita de nenhum futuro, como

berravam os piores cantores; o desconsolo

do real, tão alheio à fantasia do possível.

Quando tudo nos chamava pelo nome e

ninguém desconhecia que devíamos à morte

uma conta calada, um balúrdio de espuma.

E assim a juventude, em nosso peito,

retumbava uma batida detestável.

 

Foram cinco, seis semanas de frustradas

tentativas, todas muito de partir o comboiinho

do sentido. Pelo tropel de decibéis desnorteados

percebemos que corríamos a monte, sem

feitio nem agrado. Não era por ali. Paciência,

concluímos, cada um para seu lado: o das vozes

para os livros, o baixista para as mágoas,

o guitar  para a mentira, o baterista para a morte.

 

(José Miguel Silva)

In Walkmen, & etc, 2007

 

 

3 x Butthole Surfers

3 x Minimal Compact

2 x Pavlov’s Dog

4 x The Clash

williamtrevor

4 x Dead Kennedys

3 x Buzzcocks

El Colapso Social

António Turiel
Había pensado inicialmente titular este post “Causas y consecuencias de la victoria de Donald Trump en las presidenciales estadounidenses: la perspectiva energética”, para dar una cierta continuidad a los posts que en su día escribí sobre Grecia y el Reino Unido. Sin embargo, creo que será más interesante hacer que este artículo verse sobre un fenómeno de alcance mucho más global. Pero antes de pasar a esa escala, analicemos qué ha sucedido en EE.UU.

Como saben, el candidato republicano Donald Trump ha ganado las elecciones presidenciales de 2016 en los EE.UU., pasando muy por delante de la candidata demócrata Hillary Clinton. La victoria es tan abultada (a la hora que esto escribo, Trump se asegura 290 de los votos electorales, frente a los 228 se su contrincante, aunque el porcentaje de voto sea muy similar y de hecho ligeramente mayor para Clinton) que parece mentira que no se reflejara en las encuestas. La campaña electoral ha sido terriblemente atípica: la nominación de Trump fue ya sorpresiva y levantó ampollas, pero la victoria en las primarias del tupé más famoso del mundo después del de Tintín fue clara. Sin embargo, en las últimas semanas la campaña se había vuelto auténticamente esperpéntica, con muchos episodios de guerra sucia. Por el lado de Trump, se aireó convenientemente comentarios del Sr. Trump de hace más de 10 años, comentarios tremendamente desagradables y denigrantes pero que eran bien conocidos (se grabaron en un programa de radio, aunque no fueran emitidos); por el lado de Clinton, los problemas asociados a la filtración de sus emails y algunos wikileaks comprometedores, que mostraban una personalidad prepotente y con ciertos rasgos psicopáticos. A pesar de la enorme asimetría entre unas y otras acusaciones (que Trump es un grosero y un zafio, aparte de un ególatra, es algo conocido desde el principio, en tanto que las acusaciones sobre Clinton eran mucho más graves y fundadas), muchas voces en el partido republicano presionaron para que Trump renunciara, e incluso aceptaban la inevitable derrota frente a Clinton. Dada la negativa de éste a renunciar, las encuestas de los principales medios anunciaban una holgada victoria de la Clinton, que al final se ha acabado convirtiendo en una holgada derrota. ¿Qué ha pasado aquí?

A posteriori el análisis es simple, pues el fenómeno lleva meses de recorrido y quién ha querido verlo lo había visto desde hacía mucho tiempo (vean, por ejemplo, este lúcido análisis de John Michael Greer de enero pasado).  La cosa parece clara: la mayoría de los trabajadores de los EE.UU. no se están beneficiando de la tan cacareada recuperación económica, sino más bien al contrario: cada vez viven peor, con menos dinero y más penuria, y la amenaza constante de quedarse en el paro. De manera machacona los medios de comunicación repiten las consignas que recogen los puntos de vista de la élite del país, que allí como aquí culpabilizan a los excluidos por su exclusión mientras venden una fantasía según la cual los bravos y decididos “emprenden” y que si no nadas en la abundancia es culpa tuya. Tal sermón de los rectores de la Santa Iglesia del Perpetuo Crecimiento acaba siendo insultante para las humildes y honradas gentes que viven en el mundo real y trabajan de sol a sol para vivir en la frontera de la indigencia, cuando no por debajo de ella. Sobre todo porque, a la vista de todos, las élites se corrompen y aceptan favores, a cambio de desviar fondos públicos (fruto directo e indirecto del sudor de los trabajadores) para apuntalar grandes empresas que generan poco empleo y para pagar retribuciones obscenas a sus cuadros directivos, los cuales a menudo nutren y se nutren de la élite política. Y toda esa corrupción y desvíos de fondos pasa allí como pasa aquí, y en realidad en todo el mundo occidental. Así que la gran masa de trabajadores siente cada vez más resentimiento con unas élites cada vez más insensibles con su sufrimiento, y al final deciden optar por salirse de las opciones preestablecidas: en vez de optar por el mal A o el mal B, deciden escoger el mal C, que al igual que el A o el B será malo para ellos (lo cual no es novedad) pero también lo será para las élites, y ahí reside su atractivo. Si los votantes de EE.UU. han preferido a Donald Trump no es porque sean mayoritariamente misóginos o xenófobos; muchos lo serán, sin duda, pero lo que les atrae del discurso demagógico del Sr. Trump es la promesa de un futuro mejor; como mínimo, si no porque les dé algo mejor a ellos, porque les promete algo peor para las élites.

No cabe esperar que el Sr. Trump vaya a hacer algo significativamente diferente a lo que han hecho sus predecesores, entre otras cosas porque todo el entramado de poder de las élites no permite implementar fácilmente cambios sustanciales. En añadidura, la gran crisis global que lleva ya muchos meses gestándose acabará de explotar durante su mandato y su capacidad de maniobra será reducida, y bastante tendrá con evitar que la implosión económica se le lleve por delante. Donald Trump es tan sólo el síntoma de la enfermedad, y no su cura. Una enfermedad simple y comprensible: las clases trabajadoras se sienten cada vez menos representadas y más traicionadas por las élites tanto políticas como económicas. Y en tanto que los sistemas políticos occidentales continúen siendo democráticos es previsible una cada vez mayor desafección de las clases populares respecto al discurso y los intereses de la élite, y que vayan optando por opciones de voto cada vez más radicales y previsiblemente populistas.

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